Histoire

Comment George Eastman a fondé Kodak et supprimé la chambre noire

Mis à jour par Laura | 11 juin 2020

Les milliards de photos prises, partagées et commentées chaque jour dans le monde entier ont pour origine quelques individus, dont l'un des plus importants était un certain George Eastman. Voici comment il a rendu la photographie accessible à tous.

L'invention de la pellicule pour appareil photo

Jusqu'à l'invention de l'appareil photo à pellicule, les techniciens utilisaient une plaque photographique pour prendre des clichés. Ces plaques étaient notoirement difficiles à travailler car elles devaient être développées immédiatement après la prise de vue. L’inconvénient principal de cette méthode était de rendre la photographie en extérieur pratiquement impossible, car seuls les photographes les plus riches pouvaient se permettre de payer le transport de tout leur matériel de développement, y compris une tente capable abriter une chambre noire temporaire.


Qui était George Eastman ?

George Eastman était un homme d'affaires américain passionné de photographie, mais il détestait transporter autant de matériel et il n’avait pas les moyens de payer un assistant pour le faire à sa place. En 1878, il découvre les « plaques sèches » en Grande-Bretagne, qui pouvaient être développées plus tard chez soi. Eastman commence à expérimenter et se lance dans la fabrication de plaques sèches ainsi que d'une machine pour les produire ; en 1881, il fonde la Eastman Dry Plates Company.

Quelques années plus tard, en 1884, Eastman invente un type de papier capable de remplacer les plaques de verre : un pas de plus vers la « photographie pratique ». Le défi suivant fut d'inventer un rouleau de film résistant à la lumière, qu'il parvint à perfectionner en 1885. La photographie était déjà devenue beaucoup plus simple, mais Eastman rêvait de la rendre accessible à tous en éliminant la nécessité d'utiliser une chambre noire. Ce rêve s'est réalisé en 1888, lorsque Eastman réussit à créer des centres de développement pour gérer le « travail en chambre noire ».


Un Vest Pocket Kodak vintage, modèle B

Les débuts de Kodak

Le slogan original de la société Kodak résume le travail que Eastman avait déjà accompli pour mettre la photographie à la portée du grand public, et la convivialité des appareils grâce à laquelle la société allait se faire connaître : « Appuyez sur le bouton, nous faisons le reste ». Un autre slogan célèbre de l'appareil photo à pellicule en rouleau (et tout particulièrement les appareils Kodak) était : « le seul appareil photo que l'on peut utiliser sans mode d'emploi ». Ces deux slogans exprimaient la philosophie de Eastman, qui souhaitait vraiment démocratiser la photographie.

Il s'agissait vraiment pour l'époque d'une invention révolutionnaire. La photographie est alors passée de l'apanage d'un petit nombre de privilégiés à un passe-temps très répandu. Tout comme les photographes professionnels ont craint - avec raison - la disparition de l'industrie de la photographie suite au développement massif des téléphones appareils photo, les photographes professionnels contemporains de Eastman furent déroutés par son invention. Mais le succès populaire fut phénoménal : n'importe qui pouvait prendre des clichés, déclencher les 100 poses de la pellicule avant de l'envoyer à Kodak pour qu'elle soit développée. L'appareil photo Kodak s'imposa très rapidement, au point de devenir un succès mondial.

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