Histoire

L'histoire de Rolls-Royce en trois voitures

Écrit par Laura | 4 février 2020

Rolls-Royce est réputée pour produire des voitures de luxe pour un public très aisés financièrement, mais le parcours de la marque anglaise n'a pas été sans d’embuches. Constructeur aux origines britanniques, Rolls-Royce s’est ensuite largement internationalisé de part ses dirigeants et ses aspirations. De la production aéronautique au rachat par BMW, voici une brève rétrospective sur l’évolution de l’entreprise, vue au travers de trois modèles emblématiques.

La création de Rolls-Royce

Rolls-Royce Limited a été fondée en 1904 par Charles Rolls et Henry Royce. Royce, alors propriétaire d'une entreprise de mécanique, s’était laissé tenter par la production de moteurs et sa première voiture a tellement impressionné Rolls qu'il s’est proposé de la commercialiser. Rolls était le propriétaire d'une concession automobile de renom à Londres, faisant de lui le partenaire et le tremplin idéal pour Royce. De cette collaboration historique, le nom « Rolls-Royce » est né.

Le « Spirit of Ecstasy », une couleur sombre et la calandre Rolls-Royce sont devenus iconiques dans le monde entier

Le Rolls-Royce Eagle

Tout en continuant à travailler sur des moteurs de voitures (le premier modèle fruit de la collaboration entre les deux hommes fut la Rolls-Royce 10 HP), Rolls-Royce s’est rapidement mis à produire des moteurs d'avion. Le Rolls-Royce Eagle vit le jour en 1915 et il a été le premier moteur monté sur un avion à réaliser la traversée transatlantique sans escale. L'« Aigle » a également équipé plus de la moitié de la puissance aérienne globale déployée par les alliés pendant la Première Guerre mondiale. Malgré son expérience dans la conception de voitures, c'est sans doute ce moteur d'avion qui a le plus contribué à l'excellence de la marque dans ce domaine.

La Rolls-Royce Silver Dawn

Au début du XXème siècle, il était courant chez les constructeurs automobiles de se spécialiser dans la construction du moteur et du châssis. La conception de la carrosserie et de l'intérieur étaient alors sous-traitée par d’autres entreprises telles que Park Ward, Barkers ou encore Hoopers. Des transporteurs étaient alors spécialement embauchés pour conduire au volant du châssis et du moteur uniquement d'une usine à l'autre, pour ensuite conduire la voiture une fois finie vers la première usine quelques semaines plus tard.

Ce n'est que lorsqu’elle entre dans la phase de production d’après-guerre, en 1946, que Rolls-Royce commence à construire et à commercialiser des voitures finies. La première voiture entièrement fabriquée par Rolls-Royce fut la Silver Dawn, une élégante berline quatre portes de grande taille, produite entre 1949 et 1955. Conçue à l'origine comme un modèle réservé à l’exportation, seules 760 Silver Dawns ont été construites et il a fallu attendre 1953 pour pourvoir à nouveau s’en procurer une sur le sol du Royaume-Uni. C’est certainement ce qui rend cette voiture particulièrement rare et recherchée.

La Rolls-Royce Phantom VII

Les constructeurs allemands Volkswagen et BMW sont deux sociétés qui ont de longue date participé financièrement à Rolls-Royce. En 1998, cette participation est passée à la vitesse supérieure quand BMW a du faire face à la surenchère de Volkswagen (430 millions de livres sterling contre 340 millions) suite à une tentative d’acquisition de Rolls-Royce. Résultat de cette bataille d'enchérisseurs : BMW acquit le nom et le logo Rolls-Royce, tandis que Volkswagen remporta les droits sur la statuette mascotte et la calandre.


Une Rolls-Royce Phantom VII, photographiée lors du 31ème Berlin-Brandenburg Oldtimer Day

Cette division fut cependant rompue en 2003, lorsque BMW fut autorisé à produire des modèles de A à Z sous l’étiquette Rolls-Royce. La Phantom VII de 2003 fut donc la première Rolls-Royce construite entièrement sous l’égide de BMW. Ce modèle est réputé comme ayant relancé la réputation de la marque anglaise comme constructeur de voitures de luxe. En effet, pendant un certain temps, il s’agissait du seul modèle produit par Rolls-Royce ; cela en dit long sur la prééminence et l'importance de la Phantom VII pour l’entreprise.

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